Quand il n’y a plus de plombiers

En mai, la session de l’Assemblée législative du Texas de cette année s’est terminée de manière chaotique par une série déroutante de votes tard dans la nuit. Après la chute du marteau, les législateurs – qui ne se réunissent qu’une fois tous les deux ans dans un État résistant aux entrailles de la politique – ont réalisé qu’ils n’avaient pas renouvelé la loi autorisant le Bureau national des examinateurs en plomberie. Créé en 1947 pour assurer une eau propre et salubre à l’État de Lone Star, le comité des licences des plombiers est une autorité puissante. Tous les aspirants plombiers ont dû faire un pèlerinage à Austin pour obtenir le droit de pratiquer. Tout à coup, avec un trait du stylo, tout le monde pouvait le faire.  Le Texas a toujours adopté une attitude de laisser-faire à l’égard de ses plus grandes industries, y compris l’immobilier (Houston est la plus grande ville américaine sans règles de zonage) et l’énergie (des autorisations simplifiées ont permis de créer le plus grand champ pétrolier du monde). À la suite de la débâcle des licences, le gouverneur Greg Abbott, républicain réputé pour sa réputation de lutte contre les règles imposées par Washington, a constaté lui-même confronté à une coalition de gens de la classe ouvrière et de constructeurs aisés qui affirmaient que les amateurs mettraient en danger leurs compatriotes texans, sans parler de leurs propres moyens de subsistance.   La commission avait été critiquée au cours des dernières années pour avoir tardé à vider les plombiers, en particulier après l’ouragan de 2017, qui a détruit des milliers de maisons dans la région de Houston. Le corps devant être soumis à un examen périodique par la législature, les constructeurs avaient demandé des modifications pour accélérer le processus d’octroi de licences. C’était facile à faire. Mais ils souhaitaient également que la supervision du conseil soit confiée au Texas Department of Licensing and Regulation, qui surveille également les cosmétologues et les électriciens. Les législateurs ont rejeté cette proposition le 26 mai et une mesure provisoire qui aurait permis de renouveler le conseil d’administration tel qu’il était précédemment constitué n’a jamais été présentée à l’assemblée.   «Tout le monde était très surpris que cela se produise», a déclaré Ned Muñoz, vice-président des affaires réglementaires de la Texas Association of Builders. “Il est sorti de nulle part. Il notre conversation n’a jamais fait partie de la conversation. Les plombiers étaient bouleversés. «C’est un peu effrayant, car cela va inonder le marché de personnes non qualifiées», déclare Scott Gomez de Houston, dont le père et les frères sont également plombiers. «Je peux voir beaucoup de choses négatives se produire», notamment la contamination de l’approvisionnement en eau et les maisons inondées.